Spatiotemporal Patterns in Nest Box Occupancy by Tree Swallows Across North America
Tendance spatiotemporelle de l’occupation de nichoirs par l’Hirondelle bicolore en Amérique du Nord

Dave Shutler, Acadia University, Canada
David J. T. Hussell, Ontario Ministry of Natural Resources, Canada
D. R. Norris, University of Guelph
David W. Winkler, Cornell University, U.S.A.
Raleigh J. Robertson, Queen’s University, Canada
Frances Bonier, Queen’s University, Canada
Wallace B. Rendell, Loyalist College, Canada
Marc Bélisle, Université de Sherbrooke, Canada
Robert G. Clark, Environment Canada
Russell D. Dawson, University of Northern British Columbia, Canada
Nathaniel T. Wheelwright, Bowdoin College, U.S.A.
Michael P. Lombardo, Grand Valley State University, U.S.A.
Patrick A. Thorpe, Grand Valley State University, U.S.A.
Melanie A. Truan, University of California, Davis, U.S.A.
Robert Walsh, University of California, Davis, U.S.A.
Marty L. Leonard, Dalhousie University, Canada
Andrew G. Horn, Dalhousie University, Canada
Carol M. Vleck, Iowa State University, U.S.A.
David Vleck, Iowa State University, U.S.A.
Alexandra P. Rose, University of Wyoming, U.S.A.
Linda A. Whittingham, University of Wisconsin-Milwaukee, U.S.A
Peter O. Dunn, University of Wisconsin-Milwaukee, U.S.A
Keith A. Hobson, Environment Canada
Mark T. Stanback, Davidson College, U.S.A.


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Data from the North American Breeding Bird Survey (BBS) suggest that populations of aerial insectivorous birds are declining, particularly in northeastern regions of the continent, and particularly since the mid-1980s. Species that use nest boxes, such as Tree Swallows (Tachycineta bicolor), may provide researchers with large data sets that better reveal finer-scale geographical patterns in population trends. We analyzed trends in occupancy rates for ca. 40,000 Tree Swallow nest-box-years from 16 sites across North America. The earliest site has been studied intensively since 1969 and the latest site since 2004. Nest box occupancy rates declined significantly at five of six (83%) sites east of -78° W longitude, whereas occupancy rates increased significantly at four of ten sites (40%) west of -78° W longitude. Decreasing box occupancy trends from the northeast were broadly consistent with aspects of a previous analysis of BBS data for Tree Swallows, but our finding of instances of increases in other parts of the continent are novel. Several questions remain, particularly with respect to causes of these broad-scale geographic changes in population densities of Tree Swallows. The broad geographic patterns are consistent with a hypothesis of widespread changes in climate on wintering, migratory, or breeding areas that in turn may differentially affect populations of aerial insects, but other explanations are possible. It is also unclear whether these changes in occupancy rates reflect an increase or decrease in overall populations of Tree Swallows. Regardless, important conservation steps will be to unravel causes of changing populations of aerial insectivores in North America.


Les données provenant du Relevé des oiseaux nicheurs (BBS) de l’Amérique du Nord semblent indiquer que les populations d’insectivores aériens sont en déclin, particulièrement dans les régions du nord-est du continent et depuis le milieu des années 1980. Grâce aux espèces qui utilisent les nichoirs, comme l’Hirondelle bicolore (Tachycineta bicolor), les chercheurs ont accès à une grande quantité de données qui révèlent davantage les tendances des populations à l’échelle fine. Nous avons analysé la tendance du taux d’occupation par l’Hirondelle bicolore à partir de 40 000 nichoirs-années provenant de 16 sites répartis en Amérique du Nord. Le site le plus ancien est suivi intensivement depuis 1969 et le plus récent, depuis 2004. Le taux d’occupation des nichoirs a diminué significativement dans 5 des 6 sites (83 %) situés à l’est du 78° de longitude ouest, tandis qu’il a augmenté significativement dans 4 des 10 sites (40 %) à l’ouest du 78° de longitude ouest. La tendance à la baisse de l’occupation observée dans le nord-est concorde dans les grandes lignes avec les résultats d’une analyse antérieure des données du BBS pour cette espèce, mais les hausses que nous avons observées dans d’autres régions de l’Amérique du Nord s’avèrent nouvelles. Plusieurs interrogations demeurent, notamment en ce qui a trait aux causes de ces changements dans la densité des populations d’Hirondelles bicolores à grande échelle. Ces vastes tendances géographiques concordent avec l’hypothèse de changements climatiques généralisés qui toucheraient les aires d’hivernage, de migration ou de nidification, lesquels pourraient affecter différemment les populations d’insectes aériens, mais d’autres explications sont aussi possibles. En outre, nous ne savons pas si ces changements du taux d’occupation reflètent une hausse ou une baisse dans l’ensemble des populations d’Hirondelles bicolores. Néanmoins, pour assurer leur conservation, il sera important d’élucider les causes des changements de populations chez les insectivores aériens en Amérique du Nord.

Key words

avian aerial insectivore, migrant, nest boxes, North American Breeding Bird Survey, population trends, Tree Swallow

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568