Seabird bycatch in a Baltic coastal gillnet fishery is orders of magnitude larger than official reports
Les captures accidentelles d'oiseaux aquatiques par la pêche côtière au filet maillant en mer Baltique sont nettement plus nombreuses que ne le disent les rapports officiels

Julius Morkūnas, Lithuanian Ornithological Society, Vilnius, Lithuania; Marine Research Institute, Klaipėda University, Klaipėda, Lithuania
Steffen Oppel, RSPB Centre for Conservation Science, Royal Society for the Protection of Birds, Edinburgh, UK
Modestas Bružas, Lithuanian Ornithological Society, Vilnius, Lithuania
Yann Rouxel, The Royal Society for the Protection of Birds
Rasa Morkūnė, Marine Research Institute, Klaipėda University, Klaipėda, Lithuania
Daniel Mitchell, BirdLife International Europe & Central Asia, Brussels, Belgium

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-02153-170131

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Abstract

Bycatch, or the incidental capture of non-target species in fisheries, has been identified as one of the major threats affecting seabird populations worldwide. In the Baltic Sea, a globally important area for wintering seabirds, bycatch in gillnets represents an important cause of human-induced mortality for seabird species whose populations have declined significantly in recent decades. Although countries are required by European law to report official bycatch data, a lack of data on bycatch in small-scale fisheries impedes an assessment of the contribution of bycatch to declines of seabird populations. This study presents data on the total seabird bycatch in the small-scale coastal fishery for an entire country, Lithuania, in the southeastern Baltic Sea, during the 2015–2020 winter period. An average of 19.3% of the total fishing effort in net-meter days (15.5% of fishing days) were observed each winter season, resulting in observations of 909 bycaught birds from 15 species. Two species composed two-thirds of the total bycatch, Long-tailed Duck (Clangula hyemalis; 42.1%) and Velvet Scoter (Melanitta fusca; 35.4%). Bycatch composition varied with depth, with the majority of bycatch occurring in nets set at depths ≤ 10 m. Adult males dominated the bycatch of benthivorous sea ducks, whereas adult females composed the majority of piscivorous birds caught. Low numbers of juveniles in the bycatch may indicate different wintering sites for young birds. We estimate that between 1500 and 3000 seabirds were bycaught annually in the Lithuanian small-scale coastal fishery in the 2015–2020 period. Because this number is orders of magnitude larger than the bycatch officially reported by the Lithuanian authorities (six birds), our study highlights deficiencies in the country’s current bycatch reporting. In contrast to official statistics based on inadequate data, the unintended capture of seabirds in gillnets remains high, despite financial investments to minimize the impact of fisheries on biodiversity.

Résumé

Les captures accidentelles d’espèces non ciblées par la pêche ont été identifiées comme l’une des menaces majeures pour les populations d'oiseaux aquatiques du monde entier. Dans la mer Baltique, une zone mondialement importante pour les oiseaux aquatiques migrateurs, les prises accidentelles dans des filets maillants représentent une cause importante de mortalité induite par l'homme pour les espèces d’oiseaux aquatiques dont les populations ont nettement décliné depuis plusieurs décennies. Même si les pays sont tenus par la loi européenne de rapporter les données officielles de prises accidentelles, un manque de données sur les captures accidentelles dans les petites pêcheries nuit à l’évaluation de la contribution de ces prises au déclin des populations d'oiseaux aquatiques. Cette étude présente les données concernant le total des captures accidentelles d'oiseaux aquatiques par les petites pêcheries côtières d'un pays entier, la Lituanie, au sud-est de la mer Baltique, pendant l’hiver au cours de la période 2015-2020. On a observé en moyenne 19,3 % de la pêche en activité nette (15,5 % des jours de pêche) au cours de chaque saison hivernale, et constaté que 909 oiseaux appartenant à 15 espèces avaient été capturés accidentellement. Deux espèces représentaient les deux tiers du total des prises accidentelles : la harelde boréale (Clangula hyemalis 42,1 %) et la macreuse brune (Melanitta fusca 35,4 %). La composition des prises accidentelles variait selon la profondeur, la majorité de ces captures survenant dans des filets placés à des profondeurs < 10 m. Les canards de mer mâles adultes benthivores étaient les plus représentés, alors que les femelles adultes représentaient la majorité des oiseaux piscivores capturés. Le faible nombre de jeunes oiseaux capturés accidentellement pourrait indiquer que les jeunes oiseaux passent l’hiver sur des sites différents. On estime que 1500 à 3000 oiseaux de mer ont été capturés chaque année par les petites entreprises lituaniennes de pêche côtière au cours de la période 2015 à 2020. Comme ce nombre est beaucoup plus élevé que celui des captures accidentelles rapportées par les autorités lituaniennes (six oiseaux), notre étude met en évidence les carences du système de rapport actuel des captures accidentelles dans ce pays. Contrairement aux statistiques officielles basées sur des données inadéquates, la capture involontaire d'oiseaux de mer dans les filets maillants reste élevée, malgré des investissements financiers visant à minimiser l'impact des pêcheries sur la biodiversité.

Key words

Baltic Sea; bycatch composition; gillnets; seabirds; sea ducks; small-scale fishery

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568