Trends in avian use of reclaimed boreal forest habitat in Canada's oil sands
Utilisation par les oiseaux de milieux de forêt boréale remis en état dans la région des sables bitumineux du Canada

Virgil C Hawkes, LGL Limited environmental research associates
Nathan Hentze, LGL Limited environmental research associates
Travis G Gerwing, Department of Biology, University of Victoria

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-01915-160205

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Abstract

Located in the northeastern portion of the Canadian province of Alberta, the Athabasca Oil Sands Region (AOSR) supports large-scale bitumen mining operations. Such development has considerable impacts upon the landscape; however, upland habitat reclamation is underway, providing an opportunity to assess wildlife usage patterns associated with reclaimed habitats relatively early in the reclamation process. Using passerines and woodpeckers as an indicator of wildlife usage of landforms reclaimed to an upland forest type consistent with the surrounding and naturally occurring upland boreal forest, across six oil sands leases in the mineable portion of the oil sands region, we observed that reclaimed areas increased in community similarity to reference mature boreal forest plots over 35 years. Community similarity 35 years post-disturbance between reference and reclaimed sites varied from 20-65%, with an overall average of ~43%. Such low and variable similarity values were expected, as 35 years is early in the recovery process from the perspective of forest succession. Younger plots disturbed by activities other than mining, such as fire and logging (9 to 10 years post-disturbance), were associated with bird communities that were more similar to older reclaimed plots (those >30 years post-reclamation) suggesting that areas not disturbed by mining are progressing along different recovery trajectories than areas disturbed by mining. Given the time it takes for vegetation communities in the boreal to mature, continued research is required to assess the longer-term functionality of reclaimed habitats, the end point of succession in all disturbed habitat types, as well as to determine what level of community similarity between reference and reclaimed plots is satisfactory from an ecological and regulatory perspective. Despite the observed differences between reclaimed habitats and mature forests, reclamation efforts in the mineable portion of the AOSR appear to be contributing to the development of upland boreal forest habitats that resemble those of the surrounding and naturally occurring boreal forest.

Résumé

Située dans la partie nord-est de la province canadienne de l'Alberta, la région des sables bitumineux de l'Athabasca (RSBA) est le théâtre d'opérations d'exploitation du bitume à grande échelle. Ce type d'exploitation a des répercussions considérables sur le paysage; toutefois, la remise en état d'habitats situés en terrain sec est en cours, ce qui permet d'évaluer les habitudes d'utilisation de la faune associées aux milieux remis en état relativement tôt dans le processus de restauration. Nous avons utilisé les passereaux et les pics comme indicateurs de l'utilisation par la faune de milieux restaurés en un type de forêt poussant en terrain sec ressemblant à la forêt boréale naturelle environnante, dans six concessions de sables bitumineux de la partie exploitable de la RSBA. La similarité entre les communautés des zones restaurées et celles des parcelles de forêt boréale mature de référence a augmenté sur la période de 35 ans. Cette similarité de communautés 35 ans après la perturbation a varié de 20 à 65 %, la moyenne se situant à ~43 %. Des valeurs de similarité aussi faibles et variables étaient prévisibles étant donné que la période de 35 ans correspond au début du processus de rétablissement du point de vue de la succession forestière. Les parcelles plus jeunes et ayant été perturbées par des activités autres que l'exploitation minière, telles que les incendies et l'exploitation forestière (9 à 10 ans après la perturbation), étaient associées à des communautés d'oiseaux davantage similaires à celles de parcelles restaurées plus anciennes (> 30 ans après la restauration), ce qui laisse entrevoir que le rétablissement des zones non perturbées par l'exploitation minière suit une trajectoire différente de celui des zones perturbées par l'exploitation minière. Considérant que les communautés végétales de la région boréale prennent du temps pour arriver à maturité, il est nécessaire de poursuivre les recherches afin d'évaluer la fonctionnalité à long terme des milieux remis en état, d'établir quel est le stade final de la succession dans tous les types d'habitats perturbés, et de déterminer quel niveau de similitude des communautés entre les parcelles de référence et les parcelles remises en état est satisfaisant d'un point de vue écologique et réglementaire. Malgré les différences observées entre les milieux remis en état et les forêts matures, les efforts de remise en état dans la partie exploitable de la RSBA semblent contribuer au rétablissement d'habitats de forêt boréale poussant en terrain sec qui ressemblent à ceux de la forêt boréale naturelle environnante.

Key words

Athabasca Oil Sands, Upland boreal forest, Songbirds, Woodpeckers Reclamation, Restoration Ecology

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568