Variability in egg size and population declines of Herring Gulls in relation to fisheries and climate conditions
Variabilité de la taille des oeufs et baisse des populations chez le Goéland argenté en relation avec la pêche commerciale et les conditions climatiques

Jessica L. Bennett, Department of Civil and Resource Engineering, Dalhousie University, Halifax, NS, Canada
Ellen G. Jamieson, Department of Biology, Dalhousie University, Halifax, NS, Canada; Department of Environmental and Life Sciences, Trent University, Peterborough, ON, Canada
Robert A. Ronconi, Department of Biology, Dalhousie University, Halifax, NS, Canada; Canadian Wildlife Service, Environment and Climate Change Canada, Dartmouth, NS, Canada
Sarah N. P. Wong, Department of Biology, Dalhousie University, Halifax, NS, Canada; Department of Biology, Acadia University, Wolfville, NS, Canada

DOI: http://dx.doi.org/10.5751/ACE-01118-120216

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Abstract

Changes in clutch and egg size in many avian species have been linked to seasonal variation, female physiological state, and laying date during breeding season. These reproductive variables have also been linked to population status and habitat variables. Recent declines in Herring Gull (Larus argentatus) populations in the Atlantic region may be associated with environmental changes, fishery activities, or natural species interactions and fluctuations. We studied variability and trends in Herring Gull egg, clutch, and population size at a cluster of three islands of the Grand Manan Archipelago in the Bay of Fundy, Canada. A generalized linear model investigating variability in Herring Gull egg volume over a 28-year period (1988 to 2015) showed increasing egg volume since a low in 2000, significant positive correlations with regional fisheries landings, and weak interactions with sea surface temperature and the winter North Atlantic Oscillation (NAO) index. Herring Gull egg size decreased by 11.6% from 1988 to 2000, but both egg size and clutch size have increased significantly since 2001. A 2015/2016 population estimate of the three islands showed a 36% decline in Herring Gull numbers since 2001. Changes in annual and seasonal availability of various fishery related food sources, specifically decreasing Atlantic herring (Clupea harengus) and groundfish landings and increasing American lobster (Homarus americanus) landings, may be linked to these increases in reproductive variables. However, it appears that other factors may be influencing the declining gull population because despite increased availability of alternative food sources and increased clutch size and egg volume, there has been no documented increase in abundance. Interspecific interactions, anthropogenic activities, and climatic variability may also have a role in these population dynamics.

Résumé

Les changements dans la taille des oeufs et de la ponte chez plusieurs espèces d'oiseaux ont été associés aux variations saisonnières, à l'état physiologique des femelles et à la date de ponte pendant la saison de nidification. Des diminutions récentes des populations de Goélands argentés (Larus argentatus) dans la région de l'Atlantique seraient peut-être liées à des changements environnementaux, aux activités de pêche ou aux interactions et fluctuations naturelles des espèces. Nous avons étudié la variabilité et la tendance de la taille des oeufs, de la ponte et des populations dans un groupe de trois îles dans l'archipel de Grand Manan dans la baie de Fundy, Canada. Un modèle linéaire généralisé conçu pour examiner la variabilité du volume des oeufs de ce goéland sur une période de 28 ans (1988 à 2015) a révélé un volume croissant depuis un minimum atteint en 2000, une corrélation positive significative avec les débarquements de pêche commerciale régionale et de faibles interactions avec la température de surface de la mer et l'indice d'oscillation nord-atlantique en hiver. La taille des oeufs a diminué de 11,6 % de 1988 à 2000, mais celle-ci et la taille de la ponte ont toutes deux augmenté significativement depuis 2001. Le décompte des Goélands argentés sur les trois îles en 2015-2016 a permis de constater qu'il s'est produit une baisse des effectifs de 36 % depuis 2001. Les changements dans la disponibilité annuelle et saisonnière des diverses ressources alimentaires liées à la pêche commerciale, particulièrement la diminution des débarquements de Harengs de l'Atlantique (Clupea harengus) et de poissons de fond et l'augmentation des débarquements de homards (Homarus americanus), pourraient être liés à ces hausses de paramètres de reproduction. Toutefois, il semble que d'autres facteurs influent peut-être sur la diminution des effectifs de goélands parce qu'en dépit de la hausse de la disponibilité d'autres ressources alimentaires et de l'augmentation de la taille de la ponte et du volume des oeufs, aucune hausse des effectifs n'a été observée. Les interactions interspécifiques, les activités d'origine anthropique et la variabilité du climat pourraient aussi jouer un rôle dans ces dynamiques de population.

Key words

clutch size; egg volume; fishery subsidies; Laridae; North Atlantic Oscillation index; population declines; sea surface temperature

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Avian Conservation and Ecology ISSN: 1712-6568